重温读博岁月:3位科学家回顾博士时期酸甜苦辣

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在翻阅博士学位论文时,美国国立卫生研究院院长Francis Collins茫然地摇着头。“此时此刻,它看上去很像另一种语言。”Collins颇为困惑地看着方程式远多于文字的第71页说道。他介绍说,这篇论文是关于理论量子化学的,并且“完全没有实际应用”。现在看,“它确实感觉有点像是另一个人写的”。

Collins在耶鲁大学攻读博士学位时刚20岁出头。当时,他致力于对一小群原子相互作用的方式进行建模。“我做的很多事情都是用铅笔在纸上写的,以破解非常复杂的微积分方程。”随后,在研究开展到约一半时,Collins决定放弃博士学位,转到医学院。他最终在空闲时间完成了这篇论文。“我花费了很多个夜晚和周末,才把它写出来。”Collins略带痛苦地说,“我给自己制定了计划并且努力遵循它。当时,一台小小的电动打字机总是砰砰地响个不停。”

打字机已经更新换代,但这种艰苦的日子依然未变。对于博士生来说,完成学位论文是一项艰巨的任务。很多人拼尽全力,才能走完这一步:在开始博士研究的英国学生中,仅有约70%的人最终获得博士学位;这一比例在美国仅为50%。同时,在完成博士学位论文的学生中,很多人转向了学术界以外的职业领域。

那么,博士学位论文保留了哪些价值?完成一篇学位论文能传授哪些经验?为此,《自然》杂志让3位著名科学家翻出他们的博士学位论文,浏览那些篇章,并且反思他们以及这个世界能从中获得什么。(原文链接

Francis Collins:要敢于冒险

1970年,Collins来到耶鲁大学理论化学家Jim Cross的实验室。他的任务是开发理论模型,解释质子被射向氢分子时发生的情况:两个物体的能量如何消散?氢能否被“诱导”进入另一种状态?日复一日,Collins坐在地下室的桌子旁,破解着微积分方程并且用编程语言写相应的电脑程序。他利用学校计算机中心的机器,将这些程序打印到卡片上,然后等到凌晨1点双子棋牌网站后电费相对便宜时,把这些卡片输进计算机主机。“我开始怀疑,这条道路是否真的适合我?”Collins说。

它不适合——在研究进行到约一半时,某次的通宵熬夜让他开始意识到这一点。Collins同正在分析RNA分子如何折叠成二级结构的博士生同学Jay Gralla进行了一次对话。该研究更广泛的目标是理解RNA和DNA中的遗传信息被用于构筑生物系统时所遵循的规则。“我很惊讶自己错过了关于生物学的所有这些事情。它是数字化的,是一个信息系统,并且拥有自己的规则。”Collins说,“它是一部启示录。”

没过多久,Collins便决定转到医学院。“那是一段痛苦的时光。”他说,虽然自己被生物学和医学研究吸引,但随着家庭成员增加,经济负担日益加重,“各种各样的自我怀疑也在滋生”。同时,Collins不知道自己能否开展足够多的工作以完成博士学位论文。他留在纽黑文市写论文,妻子和年幼的女儿则到了他们在北卡罗来纳州的新家。Collins仍无法在医学研究开始前完成论文。等到1974年举行毕业典礼时,他已经完成了医学院第一年的学业,并且等待着第二个孩子的出生。

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